La nave espacial OSIRIS-REx de la NASA regresa a la Tierra con muestras de un asteroide


Después de casi cinco años en el espacio, la nave espacial OSIRIS-REx de la NASA está en camino de regreso a la Tierra con una gran cantidad de rocas y polvo del asteroide Bennu. 

El lunes 10 de mayo, a las 4:23 pm EDT, la nave espacial encendió sus motores principales a toda velocidad durante siete minutos, su maniobra más significativa desde que llegó a Bennu en 2018. Esta quema empujó a OSIRIS-REx lejos del asteroide a casi 1.000 kilómetros por hora, poniéndolo en un crucero de 2 años y medio hacia la Tierra.

OSIRIS-REx llegará a casa el 24 de septiembre de 2023. A su regreso, la cápsula que contiene piezas de Bennu se separará del resto de la nave espacial y entrará en la atmósfera terrestre. La cápsula se lanzará en paracaídas al campo de pruebas y entrenamiento en el desierto occidental de Utah, donde los científicos estarán esperando para recuperarla.


“Los muchos logros de OSIRIS-REx demostraron la forma audaz e innovadora en que se desarrolla la exploración en tiempo real”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de ciencia en la Sede de la NASA. “El equipo aceptó el desafío, y ahora tenemos una pieza primordial de nuestro sistema solar que regresa a la Tierra, donde muchas generaciones de investigadores pueden descubrir sus secretos”.

Para realizar el plan plurianual de la misión, una docena de ingenieros de navegación hicieron cálculos y escribieron un código de computación para instruir a la nave espacial cuándo y cómo alejarse de Bennu. Después de partir del asteroide, llevar la muestra a la Tierra de manera segura es el próximo objetivo crítico del equipo. Esto incluye la planificación de maniobras futuras para mantener a OSIRIS-REx en curso a lo largo de su viaje.

Ilustración de la nave OSIRIS-REx partiendo del asteroide Bennu para comenzar su viaje de dos años de regreso a la Tierra.
Ilustración de la nave OSIRIS-REx partiendo del asteroide Bennu para comenzar su viaje de dos años de regreso a la Tierra.
Nasa

Extender las expectativas de la misión

Aunque OSIRIS-REx todavía tiene mucho combustible restante, el equipo está tratando de preservarlo tanto como sea posible para un potencial misión extendida a otro asteroide después de devolver la cápsula de muestra a la Tierra. Investigarán la viabilidad de tal misión este verano.

Según la simulación de Ar Media Labs, el viaje de la Tierra a Marte costaría 500.000 dólares por persona.

El rumbo de la nave espacial estará determinado principalmente por la gravedad del Sol, pero los ingenieros necesitarán ocasionalmente hacer pequeños ajustes de rumbo a través de las quemaduras del motor para la liberación de la cápsula con muestras en la atmósfera de la Tierra; ya que si va demasiado baja podría rebotar en la atmósfera y si va demasiado alta podría quemarse debido a la fricción y al calor atmosféricos. Si OSIRIS-REx no libera la cápsula, el equipo tiene un plan de respaldo para desviarla de la Tierra y volver a intentarlo en 2025.

El equipo ejecutó sin problemas la operación más crítica de la misión, recolectando más de 2 onzas (60 gramos) de suelo de la superficie de Bennu.

Al llegar al asteroide, los miembros del equipo también se sorprendieron al descubrir que Bennu está lleno de rocas: “Realmente teníamos la idea de que estábamos llegando a un asteroide con terreno abierto”, dijo Heather Enos , investigadora principal adjunta de OSIRIS-REx, con base en la Universidad de Arizona, Tucson.

Los investigadores utilizaron dos radiotelescopios. Uno de ellos, era el Radiotelescopio Parkes de CSIRO de Australia.

La misión OSIRIS-REx ha sido fundamental tanto para confirmar como para refutar varios hallazgos científicos: entre las confirmadas se encuentra una técnica que utiliza observaciones de la Tierra para predecir si los minerales del asteroide son ricos en carbono y muestran signos de agua antigua; por otro lado, se descubrió que Bennu tenía una superficie rugosa, a diferencia de la predicción de los científicos que pensaban que la superficie sería lisa. Los científicos utilizarán la información obtenida de Bennu para perfeccionar los modelos teóricos y mejorar las predicciones futuras.

“Esta misión enfatiza por qué tenemos que hacer ciencia y exploración de múltiples formas, tanto desde la Tierra como desde el espacio de cerca, porque las suposiciones y modelos son solo eso”, dijo Enos.

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