Los remolinos de polvo y los vientos fuertes producen la neblina constante en Marte


El polvo es una característica cotidiana en Marte y causa estragos en varios equipos que los humanos deciden enviarle, como la pérdida continua de poder de Insight o las pérdidas de Opportunity y Spirit. Pero nunca hemos entendido realmente qué causa que el polvo se eleve en el aire en primer lugar. Ese equipo que se ve tan afectado por él no suele estar configurado para monitorearlo, o si lo está, ha sido enviado a un lugar donde no hay mucho polvo, para empezar. Ahora, eso ha cambiado con las nuevas lecturas de Perseverance en el cráter Jerezo, y la respuesta no debería ser una gran sorpresa: los remolinos de polvo parecen causar parte del polvo en la atmósfera de Marte. Pero los fuertes vientos también contribuyen en una cantidad significativa.

Un nuevo artículo en Science Advances por un equipo de más de 45 científicos informa sobre los datos recopilados por la instrumentación de Perseverance que está diseñada para estudiar el entorno marciano. La instrumentación del sensor de radiación y polvo (RDS) es parte de un paquete más amplio de instrumentación conocido como Mars Environment Dynamics Analyzer (MEDA).

Este instrumento puede detectar cambios en las condiciones ambientales que ocurrirían alrededor del rover aproximadamente una vez por segundo. La causa más probable de esos cambios sería la presencia de remolinos de polvo.

Video de UT sobre los peligros de las tormentas de polvo

Pero no es suficiente detectar esos cambios por sí solos, ya que podrían ser causados ​​por fuentes distintas a los remolinos de polvo. Entonces, el RDS combina fuerzas con otro instrumento MEDA, el sensor infrarrojo térmico (TIRS), que puede proporcionar datos sobre el seguimiento del flujo radiativo alrededor del rover. La combinación de estos dos conjuntos de datos permite a los científicos decir de manera integral si un remolino de polvo ha alcanzado o no al rover.

Lo hacen tan a menudo. Aproximadamente cuatro veces al día, el rover está sujeto a «vórtices convectivos», el término técnico para corrientes ascendentes que son lo suficientemente fuertes como para ser detectadas. Aproximadamente uno de esos cuatro lleva suficiente polvo para ser considerado como lo que llamaríamos convencionalmente un «remolino de polvo». Y su existencia parece ser la fuente de la mayor parte del polvo que llega al aire. Pero no son la única fuente.

Hubo alguna evidencia de fuertes ráfagas de viento que en realidad no se forman en un remolino de polvo y podrían forzar una cantidad significativa de polvo en el aire. Si bien estos no eran necesariamente tan fuertes como los remolinos de polvo, cubrían un área mucho más grande, siendo el más grande diez veces más grande que el remolino de polvo más grande. Entonces, incluso si son mucho más débiles, potencialmente podrían levantar granos más pequeños de polvo a la atmósfera.

Otro remolino de polvo visto por HiRISE.
Crédito: NASA / JPL / UArizona

Los científicos creen que una cantidad aproximadamente igual de polvo en la atmósfera marciana podría ser causada tanto por remolinos de polvo como por estas ráfagas de viento más concentradas. Pero no importa de qué provenga el polvo, la existencia de instrumentos en Marte que finalmente pueden recopilar datos sobre la causa subyacente del polvo es un gran avance en la comprensión del entorno marciano. También podría ayudarnos a encontrar una manera de interrumpir este proceso potencialmente destructivo si alguna vez llega a eso.

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Imagen principal:
Enorme remolino de polvo en Marte.
Crédito: HiRISE, MRO, LPL (U. Arizona), NASA



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